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La historia y el negocio tras la Smiley Face, un símbolo de la contracultura, de los raves y de la moda

Una de las tiendas Chinatown market en NYC. Fotografía: NYT
Words mor.bo

Para muchos, La Mona Lisa tiene la sonrisa más icónica de la historia, pero se podría decir que la Smiley Face, la famosa carita sonriente amarilla, se acerca bastante. Dentro de un círculo perfecto, está la representación más simple y más infantil de un rostro feliz: dos ojos verticales y ovalados y una gran boca semicircular volteada hacia arriba. La elección del amarillo como color de fondo fue inspirada: es el color de la primavera, el sol, una felicidad radiante y despejada.

Aunque se cuestiona el origen del diseño, parece que apareció por primera vez a principios de los años sesenta. En 1963 hubo un programa de televisión infantil estadounidense llamado The Funny Company, que mostraba una cara sonriente como logotipo de un club de niños: se mostraba en sus gorras, en los títulos finales y en el mensaje final, Keep Smiling; sin embargo, la historia de origen más aceptada es que nació después de un encargo inusual para el diseñador gráfico Harvey Ball para una compañía de seguros en Worcester, Massachusetts, en 1963.

Después de una serie de transiciones difíciles, los empleados de la compañía lucharon para mantener un lugar de trabajo alegre. Así que la compañía contrató a Ball con la esperanza de que diseñara una imagen para levantar la moral. En sólo 10 minutos, Ball dibujó una cara simple y sonriente sobre un fondo amarillo. ¿El precio de su genial obra maestra? Solo USD $45.

Al principio, la empresa simplemente imprimía la cara en botones y carteles para dárselos a sus empleados. Pero la imagen ganó popularidad rápidamente, y las caras sonrientes amarillas empezaron a aparecer en todo, desde tarjetas de felicitación hasta camisetas y calcomanías. Ni Ball ni la compañía de seguros registraron el diseño que pronto se convertiría en un icono.

Así que en septiembre de 1970, dos hermanos con sede en Filadelfia, Bernard y Murray Spain, crearon el clásico diseño Smiley para vender cualquier cantidad de artículos: añadiendo las frase have a nice day, los Spain crearon al menos 50 millones de insignias Smiley en 1972.

Y eso no fue todo. Hubo una erupción de Smileys por todas partes: en tazas de café, bandejas de té, papelería, pendientes, llaveros, calcomanías para parachoques, pulseras, etc. La moda adoptó ese estado de ánimo posterior a los años 60, así que Smiley era el símbolo perfecto para sentirse bien en un momento en el que las ideas de libertad, hedonismo y experimentación de los años sesenta golpearon a las masas.

Contracultura y acid house

Debido a la sobresaturación de las caras sonrientes, y debido a que un símbolo tan simple podría ser fácilmente pervertido por el contexto, la cara sonriente fue rápidamente adoptada y usada irónicamente en los movimientos contraculturales a lo largo de los años setenta y ochenta. En 1972, apareció en la portada de la revista Mad y DC Comics crearon el espeluznante personaje de Boss Smiley, líder de un ala ultraderechista en un número de Prez: The First Teen President publicado en 1973. Otro éxito de DC, Watchmen, usó el símbolo con un alfiler sonriente salpicado de sangre.

A lo largo de la década de 1970, grupos musicales como Talking Heads y Dead Kennedys subvirtieron la cara sonriente. La portada de 12 pulgadas del single Psycho Killer de Talking Heads en el Reino Unido hacía referencia a la sonrisa original de Ball, mientras que la versión de California Über Alles de Dead Kennedys reemplazaba las esvásticas con caritas sonrientes en un collage que representaba un mitin al estilo de Nuremberg. La yuxtaposición de caras sonrientes con una estética militante continuaría siendo utilizada por el artista de graffiti Banksy a principios de los años 2000, reemplazando las caras de los policías antidisturbios por bolas amarillas sonrientes.

En la década de 1980, durante lo que se llamó el Segundo Verano del Amor, la cara sonriente se asoció con la cultura del rave, la música electrónica de baile y, por supuesto, el abundante consumo de drogas. La subversión del símbolo se hizo más común que su uso ingenuo, y después de varias muertes por consumo de éxtasis en la segunda mitad de la década, las mercancías sonrientes fueron prohibidas por un corto tiempo en el Reino Unido.

Forrest Gump, Nirvana y emoticones

En los 90, la carita sonriente encontró un uso irónico en las manos de otra banda de héroes de la contracultura: Nirvana, quienes conmocionaron al underground del grunge firmando con un sello importante, Geffen. Lo celebraron con una serie de camisetas adornadas con sonrisas de aspecto chispeante, diseñadas escritas por el cantante de la banda, Kurt Cobain, y con el distintivo lema Flower Sniffin Kitty Pettin Baby Kissin Corporate Rock Whores.

Unos años más tarde, en la película Forrest Gump, ganadora de un Oscar en 1994, Tom Hanks se encuentra de alguna manera en el centro de algunos de los momentos decisivos de la historia del siglo XX. En una escena, inadvertidamente inventa el Smiley cuando limpia su cara salpicada de barro sobre una camiseta amarilla, dejando una marca distintiva.

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Y en las comunicaciones electrónicas, la sonrisa había sido parte de la comunicación desde septiembre de 1982, cuando el profesor de Carnegie Mellon Scott Fahlman propuso la configuración 🙂‘ como una forma de denotar una broma en texto escrito. En 1999, los emojis de la diseñadora Shigetaka Kurita se extendieron a través de los teléfonos móviles en Japón, estableciendo el clásico Smiley como una herramienta de comunicación junto con el resto de los emojis y emoticones que ahora conocemos.

Moda y cultura pop

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Recordando sus momentos cruciales de finales de los 80 y principios de los 90, este año la Smiley Face se encontró una vez más en la intersección de la música y la moda. Uno de los más grandes (y más controvertidos) crossovers de música/moda del año, fue la merch de Astroworld de Travis Scott, que estaba adornada con una sonrisa un poco fuera de lugar al lado del planeta Tierra. Lejos de la música, el gráfico apareció en la colección SS19 de MISBHV, y más. Incluso el artista y diseñador Takashi Murakami ha adoptado la cara sonriente en su colorido trabajo.

Una de las marcas más conocidas para utilizar el smiley, llegando incluso a crear una identidad completa a su alrededor, es la marca de ropa de calle de Los Ángeles Chinatown Market. “Crecí con iconos sonrientes a mi alrededor”, dice el fundador Mike Cherman. “Más notablemente, la casa de mi infancia tenía una gran cara sonriente amarilla en el exterior, que siempre se me pegaba. El smiley es ese icono de sentirse bien que cualquiera puede llevar y representar”.

Recientemente, el logotipo sonriente también ha aparecido en las colecciones de Marc Jacobs, y como punto focal de la nueva aventura de Justin Bieber, Drew House que lanzó su primera colección en junio. Vale destacar que la colección de Jacobs juega con el logo de Nirvana, cambiando los ojos con X por las iniciales de MJ, y Drew House cambió la boca habitual de la cara sonriente por la palabra DREW, inclinándose hacia arriba en ambos extremos. Ambas marcas han replicado la calidad de grunge que la cara sonriente llegó a representar, pero con un precio de alta gama.

De hecho, en enero, Nirvana demandó a Marc Jacobs por usar su logotipo sonriente y violar sus derechos de autor. Una declaración de los representantes de Nirvana acusó a Jacobs de utilizar la imagen para hacer la ropa más auténtica y “grunge”. “El logotipo ha llegado a simbolizar la buena voluntad asociada con Nirvana para una parte significativa del público, lo que supone que todos los bienes o servicios que llevan el logotipo están avalados por Nirvana o asociados con ella”, dijo la declaración. Luego de una batalla legal digna de la televisión en horario de máxima audiencia, que incluyó la desestimación de la demanda por parte de Marc Jacobs en marzo, el caso sigue en curso.

Con el resurgimiento de la nostalgia de los años 90 (con el comeback de los pantalones anchos y los zapatos de plataforma), tiene sentido que la Smiley face también lo haya hecho: los orígenes corporativos del Smiley y su proliferación para convertirse en un elemento clave de de la contracultura parecen haberse fundido para crear una nueva era que celebra ambos extremos, y si hay algo que amamo, es la nostalgia en el mundo de la moda. Así que atrévete a vestirte con una sonrisa amarilla, y have a nice day.

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