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Environment Perspectives

Esta “seda de araña” vegana podría sustituir al plástico de un solo uso

La "seda" está hecha de protenían de soya. Fotografía: Luxiders Magazine
Words mor.bo Reading 4 minutos

Investigadores de la Universidad de Cambridge han creado un nuevo material, denominado “seda de araña vegana”, que podría sustituir a largo plazo al plástico de un solo uso. La dependencia del plástico por parte de los seres humanos sigue siendo uno de los mayores problemas a los que se enfrenta el medio ambiente, con millones de toneladas de residuos producidos cada año, y se han encontrado diminutos fragmentos, llamados microplásticos, en la cima de los Alpes y el Himalaya, así como en el fondo de la Fosa de las Marianas del Océano Pacífico y en la Antártida.

Como consecuencia de este problema cada vez más urgente, existe un gran deseo de encontrar formas de descomponer el plástico existente y crear envases que sustituyan a los omnipresentes plásticos derivados del petróleo. Por eso, los investigadores de Cambridge se inspiraron en la seda de araña, uno de los materiales más fuertes y extraordinarios de la naturaleza. Descubrieron que, a pesar de que los enlaces moleculares que mantienen unida la seda de araña son débiles, están sólidamente reforzados con una alta densidad de otros enlaces; sin embargo, las proteínas de origen animal tienen sus propias dificultades y ofrecen problemas cuando se trata de ampliar su uso comercial por motivos éticos.

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Por ello, el equipo de académicos utilizó una proteína vegetal, derivada de la soya. A pesar de que sus proteínas son extremadamente diferentes a las de la seda de araña, los científicos fueron capaces de deconstruir la proteína de la soya y reformarla con la forma de la seda de araña. “Como todas las proteínas están formadas por cadenas polipeptídicas, en las condiciones adecuadas podemos hacer que las proteínas vegetales se autoensamblen como la seda de araña”, explica el doctor Tuomas Knowles, del Departamento de Química Yusuf Hamied de Cambridge. Este método, que se publicó recientemente en la revista Nature Communications, permite a los científicos de materiales evitar tener que trabajar con proteínas animales.

“En cierto modo, hemos dado con la ‘seda de araña vegana’: creamos el mismo material sin la araña”, explicó el Dr. Marc Rodríguez García, coautor del estudio. También es el director de investigación y desarrollo de una empresa llamada Xampla, que está trabajando en la comercialización del producto. Xampla afirma que para finales de 2021 sacará al mercado una gama de sobres y cápsulas que sustituirán a productos como los envoltorios de las pastillas del lavavajillas y las cápsulas de la ropa. Este sustituto del plástico no solo se fabrica a partir de fuentes sustentables, sino que puede dejarse en el compost doméstico y no necesita ningún tratamiento especial para reciclarlo.

El costo, como ocurre con todas las nuevas tecnologías, es el principal problema que afronta esta tecnología, y solo la adopción generalizada de la misma hará que bajen los precios de producción, por lo que esperan que se vaya normalizando su suso poco a poco. “Normalmente investigamos cómo las interacciones funcionales de las proteínas nos permiten mantenernos sanos y cómo las interacciones irregulares están implicadas en la enfermedad de Alzheimer”, dijo el Dr. Knowles. “Fue una sorpresa descubrir que nuestra investigación también podía abordar un gran problema de sostenibilidad: el de la contaminación por plásticos. Es emocionante formar parte de este viaje. El problema de la contaminación por plásticos en el mundo es enorme, y tenemos la suerte de poder hacer algo al respecto”.

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